美債務短息通脹俱升 長息料穿4厘

評論版 2018/06/23

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美國擁有一個規模龐大且迅速擴大的預算赤字。根據現行法律,聯邦政府今年必須借款8,000億美元,而這個數字還會在2028年翻一番,達到1.6萬億美元。

美國債對GDP 由40%增至78%

在此期間,赤字相對GDP的比例將從4%上升到5.1%。在這些年度赤字之下,聯邦政府的債務規模將從現今的16萬億美元增加到2028年的28萬億美元。

而美國聯邦政府債務總額相對GDP的比例從10年前的不到40%,上漲到了如今的78%,而國會預算辦公室預計該比例將在2028年上升到96%。由於美國政府的大部分債務都在外國投資者手裏,這預測意味着他們將在未來10年內,將吸收超過6萬億美元的美國債券。美國債務的長期利率將不得不大幅上漲,以誘使國內外投資者出手購買。

為甚麼會發生這一切?根據國會預算辦公室的測算,就算去年的稅收立法未獲通過,2028年的負債比率仍將達到GDP的93%。因此債務爆發肯定有其他方面的原因。

退休福利保健支出 佔GDP比率升

未來10年赤字增長的主要推動因素,是不斷提升的中產階級老年人福利成本。更具體地說,社會保障退休福利支出將從GDP的4.9%上升到6%。而政府在老年保健醫療制度(Medicare,這跟社會保障制度(Social Security)一樣,沒有進行受助者收入狀況調查)為高齡民眾提供的醫療保健支出,將從GDP的3.5%上升到5.1%。所以這兩個項目合共會使年度赤字增加2.7%。

其實官方預計的年度赤字增長本來會更加難看,但由於去年制定的個人所得稅削減政策將在2025年後失效,所以還能令2028年赤字相對GDP的比例降低1%。官方赤字預測也認為,最近頒布的國防和非國防自由裁量支出(discretionary spending,見下文)項目支出,只是短期增加。國防開支預計將從當前相當於GDP的3.1%,下降到2028年的2.6%,而非國防全權預算支出的佔比將從3.3%,下降到2.8%。但這些減少赤字的變化其實不太可能發生,導致2028年的赤字規模相當於GDP的7.1%--比官方預測高出兩個百分點。

債務對GDP達150% 「媲美」歐豬

如果美國容許在2028年出現相當於GDP 7.1%的赤字規模,並一路延續下去,那麼債務相對GDP的比率,將達到150%以上,使美國的負債比率與意大利、希臘和葡萄牙相當。在這種情況下,美國債券將不再是一種安全資產,投資者會要求風險溢價。因此政府債務利率將大幅走高,進一步增加年度赤字。

由於金融市場看的是未來,他們已經在提高美國長期債券的實質(排除通脹因素後)孳息率了。而10年期美國國債的實質利率(基於美國財政部的抗通脹債券)已經從2016年的零,漲到了一年前的0.4%,再到如今的0.8%。由於年通貨膨脹率維持在2%左右,實質利率的上升,將10年期國債的名義收益率推高至3%。展望未來,在債務比率上升、短期利率上升、以及通貨膨脹的進一步上漲,這三者的綜合作用下,會將10年期債券的名義孳息率推高到4%以上。

那麼,如何能減少聯邦政府的赤字,並阻止債務比率攀升?從推動赤字擴大的某些力量中可看出,減緩社會保障和老年醫療保險支出的增長,一定是解決方案的一部分。這兩者預計在未來10年年間合共會讓年度赤字相對GDP的比例上升2.7%,是官方預計的年度赤字/GDP比率的兩倍多。

倡提高獲福利年齡門檻 減成本

而減緩社會保障成本的最佳方式,是提高獲取全額福利的年齡門檻。早在1983年國會兩黨就已經達成一致意見,認為這個門檻應該逐漸從65歲提高到67歲,使社會保障的長期成本降低約1.2%GDP。自1983年以來,65歲左右的人口平均預期壽命增加了約3年。如果將未來全額福利年齡從67歲提高到70歲,則會使社會保障制度的長期成本相對GDP比率降低約2%。

雖然在這個時候減緩社會保障制度和老年保健醫療制度的支出增長,並不是一個政治上可行的選擇。但隨着赤字增加和利率上升,公眾和國會可能會重新採用這種久經考驗的手段。

www.project-syndicate.org

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【知識庫】甚麼是自由裁量支出?

美國預算支出分為強制性支出(mandatory spending)和自由裁量支出(discretionary spending)。

強制性支出毋須每年經過國會授權,並已於特別法案中規範其支付標準與程序,如老人年金、老人醫療保險與失業救濟金等。

而自由裁量支出,是由國會年度預算法案及撥款法案來統籌,包括國防,國際與國內事務支出等,每年皆需經過國會授權。

欲減聯邦政府的赤字,並阻止債務比率攀升,有分析認為減緩社會保障和老年醫療保險支出的增長,是其中一個解決方案。(法新社資料圖片)

撰文 : 馬丁‧費爾德斯坦(Martin Feldstein) 哈佛大學經濟學教授、國家經濟研究局榮譽主席、前列根總統經濟顧問委員會主席

資料提供 : Project Syndicate, 2018.

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