合成生物學有商機 人才怎變錢財?

評論版 2019/05/18

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合成生物學被香港首富李嘉誠看好為「極具顛覆性的技術」,有市場研究機構預測,其市場規模會由2017年的近44億美元,增長至2022年的139億美元。面對這會下金蛋的鵝,多國政府近年也紛紛訂立發展計劃扶持產業。

香港在培育科技人才方面向來有一定成績,但怎樣將人才化為合成生物產業的發展動力,是問題所在。

各地政府支援合成生物學的措施,不勝枚舉。早於2006年,美國國家科學基金會已撥款1,600萬美元,資助哈佛大學、麻省理工學院等多間頂尖大學,共同建立合成生物學研究中心。中國政府也自2010年起,將合成生物學納入重大科學問題導向項目的重點研究方向,科技部去年更預算以8.4億元人民幣,支持32個相關研究方向。

倡跨學科教育 注資研究

綜合多個國家的發展計劃,我們嘗試歸納一些被各地政府視為有利合成生物學發展的土壤元素。

土壤元素一:培育跨學科人才。

首先,合成生物學滙聚生物學、工程學及化學等跨學科的知識,不少政府均認為,在這些學科擁有全球領先的水平,將為發展合成生物學奠定堅實基礎。澳洲研究其發展條件時,便評估了當地的基礎理工科目、跨學科教育,以至合成生物學的專業培訓,能否提供足夠支持,指出當地雖然在科學、工程及科技學科的水平頗高,但需留意近年中學生數學和科學表現下滑。

要將基礎知識轉變為合成生物學知識,跨學科教育和合作亦至為重要。現時,歐美不少大學均有開辦合成生物學的本科主修課程、碩士以至博士學位,由英國牛津大學牽頭的三間頂尖大學,更合辦合成生物學博士培訓中心。

土壤元素二:注資支持研究、基礎設施。

另外,合成生物學研究之路漫長,令部分外地政府認為,應在較難得到私人資金支持的研發階段出力。英國早年對合成生物學的公共投資高達3億英鎊,以增加6所合成生物學研究中心,並添購供基礎研究之用的儀器和設施,如DNA合成設施等。

有政府甚至擔起主導合成生物發展方向的角色。其中新加坡表明,非要在所有範疇爭奪第一,而是將資源放在有競爭力的領域,去年當地政府便投資2,500萬新加坡元於3個與合成生物學相關的研究範疇,包括開發合成大麻素。

土壤元素三:從實驗室走向市場,研究成果商品化。

最後,想藉合成生物學促進經濟增長、創造財富和就業機會,必須將相關技術轉化為應用推出市場。英國政府曾自省其推動科研成果落地的努力不及美國,指英國研究委員會太側重上游研究。相反,美國政府則更貼近下游市場,採購又大膽,在極早階段採用新科技產品,造就矽谷成長。就此,英國生物技術和生物科學研究委員會,撥款1,000萬英鎊予英國創新及科學種子基金,專門支持合成生物技術商品化。

回到香港,政府雖暫時沒有如上述政府般,針對合成生物學制定具體的發展計劃,但這並非意味香港缺乏在此領域大展拳腳的條件。

香港有人才 惟商品化乏力

首先,本港合成生物學相關學科的水平不俗,有5間大學的計算機科學、電機及電子工程學科,在個別大學排名榜位列全球百大,亦有兩間大學的生命科學學科打入全球首100位。個別大學如香港中文大學的生物醫學工程學系,亦正培育具備醫學知識,又要涉獵電子工程、計算機工程等方面專科知識和技能的跨學科人才。而本港學生在合成生物學國際賽事中,也屢獲獎項。

本港借助合成生物學推動經濟發展的挑戰,在於如何將科研成果商品化。有從事科技研發的學者認為,問題出於本港大學評核教授表現時,僅以科研及教學水平為準,未有考慮其在科研商品化的成就,令從事科研產品化的教授變得「不務正業」,又或使教授放棄將科研成果應用,只醉心做基礎研究,以助晉升。

放眼大灣區 可助解困局

要發揮本地合成生物學人才的本領,並爭取投資者,除了思考如何在香港將科研成果商品化,與周邊地區(例如其他大灣區城市)合作,也許是一條出路。

《大灣區規劃綱要》表示,支持粵港澳企業、高校、科研院所共建高水平的協同創新平台,推動科技成果轉化。事實上,深圳近年已出錢出力,銳意成為中國合成生物學的龍頭。去年其市政府便和科技部聯合出資,部署多個合成生物學研發項目。

在大灣區規劃支持下,與深圳合作進行研究,推動將科研成果轉化為產品,或是本港合成生物科研人員的機遇。

本港合成生物學相關學科的水平不俗,有兩間大學的生命科學學科打入全球首100位,本港學生在合成生物學國際賽事中也屢獲獎項。(資料圖片)

機構 : 智經研究中心

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