VR緩解病患痛苦 助臨終者圓夢

評論版 2019/08/08

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香港已步入高齡社會,每6個人就有1個年滿65歲,據政府推算,7年後本地長者的數目更會佔全港人口四分之一。當需要善終服務的長者與日俱增,近年迅速發展的虛擬實境(Virtual Reality,VR)技術,或能幫助應對需求。

按世界衞生組織(WHO)的定義,善終服務可以透過及早發現和仔細評估服務對象在疾病中的痛楚,以至心理、社交和靈性上的問題,為他們預防和減輕痛苦,從而為致命疾病的患者及其家人改善生活質素。

VR醫療市場近年增長迅猛,根據高盛集團於2016年發表的報告,到2025年,VR醫療健康軟件領域的市場規模將達到51億美元,用戶數達到340萬左右。再參考美國健康媒體MobiHealthNews在2017年的統計,VR在當時已應用於15個醫療領域,其中,疼痛管理、物理及復康治療和護老服務等多項用途,與善終服務的關係尤其緊密。

鴉片類藥物 病人副作用大

以疼痛管理為例,參考一家非政府組織的數字,全球每年有2,000萬人需要臨終紓緩治療,但當中有9成在不必要的疼痛中死亡。慢性痛症影響37.1%本港60歲及以上的人口,患者中37.2%報稱有多個痛處。

目前緩解慢性痛症的通常做法是服用鴉片類藥物,此類藥物服用時須謹遵醫囑,否則易有副作用甚至成癮。長期服用這些藥物,患者可能精神委靡、記憶力衰退、產生生理及心理依賴,藥物鎮痛鎮靜效果卻不斷减弱。

在慢性痛症的治療中,引入虛擬實境技術,雖不能根治疼痛,但可以適當緩解患者痛苦。外國有醫生提出,疼痛是一種強大的信息來源,而在一段時間內,腦部只可以將注意力集中在一件事情上。VR緩解疼痛的原理,在於使病人沉浸於虛擬環境之中,將其注意力轉移到疼痛之外的事情。

在世界各地,嘗試用VR技術進行疼痛管理的例子不在少數,部分更獲得官方機構認可。其中以色列公司的一套相關軟件,已獲歐洲合格認證和美國食物及藥物管理局批准作為醫療設備。

另據傳媒報道,有英國病人因患上紅斑狼瘡症,胃部及背部長期承受很大痛楚。病人接受了半小時的VR治療,戴上VR眼鏡,模擬在泰國的海邊潛水,在療程結束後的3個小時內都感受不到痛苦。

透過裝置 老婦赴非「旅行」

VR的另一應用潛力,是實現病者臨終心願。智經過去撰文探討臨終關懷時,曾引述台灣醫生高偉堯所整理的臨終關懷工作要點,其中之一為協助臨終者完成其未了之心願。

日本的一家醫院為一位66歲的胸膜間皮瘤患者實現了「回家看看」的願望,讓他透過VR裝置,觀看妻子模仿他日常生活時用鏡頭記錄的景象。這家醫院對曾使用VR裝置的臨終患者做了問卷調查,結果顯示他們的焦慮程度較使用前有減輕。

運用VR技術幫助臨終患者實現臨終心願的不止有日本。加拿大的一家醫院,也曾將非洲的影像製成虛擬實境影片,幫助一名83歲的女病人完成前往非洲「旅行」的心願。

VR技術還有潛力用於幫助照顧者體驗患者的處境,通過他們對患者處境的同理心,提升善終服務的質素。

體驗患者處境 培養同理心

這樣的想法背後有一定的科學支持。在史丹福大學的一項研究中,研究者比較了3種接觸無家可歸者資訊的方式,包括文字閱讀;在電腦上接觸視頻、圖片和音頻等2D資訊;以及體驗VR模擬的場景。結果發現,體驗過VR模擬的人,更有可能聯署支持無家可歸者,且相比只用文字閱讀的人,會對無家可歸者有更長時間的同情心。

美國的新英格蘭大學,已經將這一構想投入醫學教育,他們透過一款虛擬實境模擬器,讓使用者化身患有無法治癒的肺癌的66歲男子,以幫助護士、臨終關懷工作者和學生學習並對患者產生同理心。

不過,也有觀點指出,用VR裝置體驗生命臨終時的情景,與真實的體驗並不一樣;也未能替代其他教學方式。

科技為輔 應對高齡海嘯

在善終服務推廣VR醫療,並非全無顧慮。虛擬實境技術與醫療的結合,仍會遇到硬件平台不成熟、算法不夠準確、設備執行指令不夠精確等難題,造出產品之後,也不一定符合醫生和病人的需求。在追求精確、安全的醫療領域,現階段的VR技術也許只能錦上添花。不過,新嘗試總會帶來新希望,在提升傳統善終服務的同時,倘能將虛擬實境醫療技術結合到緩解痛楚、助臨終者實現心願、培訓照顧者等範疇,對抵禦高齡海嘯的衝擊,相信也有一定幫助。

虛擬實境技術已可多方面應用,近年在醫療市場更是增長迅猛。(法新社資料圖片)

機構 : 智經研究中心

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