無臭榴槤

副刊版 2020/11/13

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果王之王當然是榴槤,只是其氣味極其特別,愛者視之為世間美味,不愛者卻覺得奇臭難當。以往在新加坡參加國際會議時,總喜歡作弄歐美同袍,給他們一次榴槤大挑戰,各種表情已是最佳娛樂。

美味還是臭味,乃個人喜好,而這股特別氣味,只出於榴槤是源於基因,卻是事實。全球首個榴槤基因圖譜,已於二○一七年面世(見註),新加坡科學家以貓山王榴槤(Musang King)為主要對象,此圖譜意義重大,不僅因榴槤有極高經濟價值,更為將來榴槤品種改良鋪上清新路綫。

其中最受關注的,當然是與氣味相關的基因。科學家們把榴槤跟其他水果比較,發現榴槤果實的MGL基因較一般水果加強及調高(Upregulated),這基因主要負責在分解氨基酸(Amino Acid)時,所釋放出來的揮發性硫磺(Volatile Sulfur Compound),氣味腐爛同時帶甜香,是因為有另一個ACS基因,在果實成熟時生產乙烯(Ethylene),複雜味道由此而生。了解氣味的基因來源,便有望改變其氣味。

在新加坡,入住酒店的客人是不准在酒店房間內享用榴槤的,就連飛機也是榴槤禁地。試想,若將來可以用CRISPR方法改造這基因,研發出無臭味榴槤,或者針對某些愛好者,又可以基因改造加強氣味,各式各款各取其好。當然,此舉是好是壞,還有待將來發展觀察,才能作定論。

世上各種生物現象,都能追溯於基因,掌握基因科研,也就是掌握了未來。

註:Teh et al Nature Genetics 49(11):1633,2017

撰文 : 莫樹錦

欄名 : 醫筆稱心

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