鹽也能發電 與錢古今密不可分

評論版 2021/02/04

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鹽是人們不可或缺必需品,除了可以為食物調味,醃製食物來延長保存期限,更重要的是為人體提供所需礦物質。消委會不時會作抽查,曾測試了39款食用鹽,發現當中部分含致癌物砷及微量塑膠,有一款含鉛量超標。

鹽如此重要,對人類歷史也就產生影響,從地名就能看出來。莫札特的的家鄉奧地利的薩爾斯堡(Salzburg),在德語裏,Salz是salt鹽,薩爾斯堡就是「鹽城」的意思。在英文,wich這個詞的意思是鹽場,只要聽到某個地方叫wich,就知道當年是產鹽的,例如Norwich(諾威奇,港一般叫諾域治)、Sandwich(桑威奇)。

古代中國 鹽為國家收入重要來源

古代中國,鹽是國家財政收入重要來源,秦始皇在全國壟斷鹽的專營權。三面環海的香港擁有不少海洋資源,以前也是為朝廷生產海鹽的地方,鹽場包括今天大澳、屯門等,九龍城、觀塘一帶的官富鹽場就有名氣,那些年代百姓製作及販賣私鹽均屬違法。本欄近日提到的中世紀威尼斯共和國,富甲一方,發迹前也是靠產鹽和漁業。據說當地人發明了獨特蒸鹽技術後,威尼斯商人機關算盡,知道產鹽賺錢不夠多,倒買倒賣才能發財,就這樣賣鹽賣出土豪。

鹽和錢,真的是partner。如果說賣鹽一包賺得幾多?零售價也不能貴到哪裏吧。那麼喜瑪拉雅山的玫瑰鹽,或者粉紅岩鹽就相對能賣得較貴,比一般食鹽貴大約10多、20倍不等。在電商等吹捧下,在香港和內地受到很多付得起錢的消費一族關注,迅即有「高大上」感覺。有人還把牛扒放上玫瑰鹽製成的板盤上烤焗,增添風味。不過,大家知道玫瑰鹽或者粉紅鹽,大部分並非來自喜瑪拉雅山嗎?其實產自距離喜瑪拉雅山約300公里,巴基斯坦旁遮普省一個叫Potohar plateau的山嶺底下,有2億多年歷史的鹽層,那兒有一個克烏拉鹽礦(Khewra Salt Mine),是全球第二大鹽礦,長約40公里,地下17層樓深。

喜瑪拉雅山脈地區一帶,曾經是一片海洋,地殼變動殘留的海水深藏在地下,經過長時間擠壓,地底礦物與海鹽結合形成鹽晶體,雜質使這些岩鹽呈現粉紅色。有別於海鹽由海水提煉,岩鹽來自地下鹽礦,經由爆破、挖鑿、壓碎和切割等程序取得。玫瑰岩鹽也是特有,只不過冠上喜瑪拉雅山之名,令人以為它來自高山聖嶺上,實際made in Pakistan。

由於外觀比一般食鹽具吸引力,被商人當成昂貴產品來行銷。玫瑰鹽用途也不少,例如製成鹽燈等不同產品,標榜具有療效,說甚麼去除空氣過敏原,使用玫瑰鹽的水療、鹽皂具有排毒效果之類。商家又說,喜瑪拉雅山岩鹽吃起來比較健康,有效避免水腫、降低高血壓。

事實上,據營養專家表示,盡管這種鹽據稱含有逾80種礦物質,但屬極微量,若要來補充所需營養,要吃很多鹽才起到作用。換句話說,喜瑪拉雅岩鹽不見得比較健康,所有鹽成分大致相似,對健康影響沒太大差別。不過,如想減少攝取餐桌鹽裏的添加劑,就可以選擇較少加工的岩鹽和海鹽。

對一般人來說,鹽是平凡但身體必須;對部分巴基斯坦人而言,鹽等於金錢,靠它吃飯,亦因而上升為「國家大事」。玫瑰鹽受全球各地人們青睞,巴基斯坦每年出口約40萬噸,獲利據報卻不足5,000萬美元,等於1噸只獲到125美元,因為巴基斯坦人開採岩鹽後,長期被印度人用較便宜價格收購,加工後再用貴價輸出歐美各地等大賺,利潤都被印度拿走了;印度不僅賺取高差價,還沒有標明產地。

玫瑰鹽受青睞 巴國年出口40萬噸

近年,巴基斯坦與印度關係惡化的時候,不想再賤賣自身資源,威脅拿回玫瑰岩鹽產業主導權。部分巴國出口商開始購買機器,自己切割加工賣到世界各地,亦有國會議員介入推動立法,「奪回玫瑰鹽」,說是「獨一無二產品」,應該標示為「巴基斯坦製造」。不過當地有鹽商表示,他們當然有足夠的鹽,但不會說英文,也沒有歐美人脈,甚至也未必能達到歐美對產品的標準要求,雖然打造「巴基斯坦製造」有較高利潤,但恐怕需要更長時間的產業升級投入。

所謂喜瑪拉雅山玫瑰鹽,比一般鹽高檔,價格差異可以說是市場行銷造出來的,一些商人從中圖利,然而當地採鹽工人在礦內危險工作,卻沒有得到等值回報。原因之一,始終這類已非今天高度工業化社會需要支付高報酬的工種,今天靠鹽搵食,或者可以諗諗新能源行業,熔鹽電池的產銷。目前大多數電動車都由可充電的鋰離電池提供動力,英國諾定咸大學近日說,正與中國6家科研院所合作,使用鹽作為關鍵成分,設計出一種新型可充電電池,聲稱明顯提高電動車續航能力,成本更低,也更環保云云。他們說使用熔鹽作為電解質,以獲得導電性。熔鹽價格便宜、易燃,有助於為電池帶來更高儲能和動力性能。

所以說由古至今,鹽的確等於財,不單有礦物質,還能「維他命」、「維你命」。當年羅馬帝國發薪津給士兵,不是發錢或甚麼貨幣,而是鹽。他們拿鹽就可以去買東西,即是鹽當錢使。士兵每月的薪津,稱為salarium,sal是拉丁文鹽的意思,日後英文裏面就成為salary,大家上個月收到「鹽」未?

撰文 : 馮兆寧 資深媒體人

欄名 : 寧看世界

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