解構港3款疫苗 打前要知原理副作用

評論版 2021/02/19

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新冠病毒威脅世界各國超過1年,大家都希望疫情可以盡快受控,對疫苗的研發寄予厚望。政府2020年底公布,成功採購3款新冠病毒疫苗,包括科興控股(香港)有限公司的滅活疫苗、復星醫藥/BioNTech的信使核酸疫苗,以及阿斯利康/牛津大學的病毒載體疫苗。

市民非常關注這些疫苗的作用原理,以及可能引起的副作用,究竟這些疫苗是怎樣為我們防禦病毒入侵呢?

我們的身體細胞一旦被病毒感染,就會變成病毒工廠,並按其遺傳物質的指示,複製更多病毒。與此同時,我們的免疫系統會被激活,引發免疫細胞分工合作:有的消滅受病毒感染的身體細胞,有的捉拿在細胞外到處遊走的病毒,有的則記錄病毒的蛋白質或其他組成特徵,幫助免疫系統製造相應的針對性武器。當病毒再一次入侵時,免疫系統便能根據記錄在案的資料,確認病毒身份,迅速拿出武器,並組織強而有效的攻擊,在短時間內殺滅病毒。

疫苗就是利用免疫系統的記錄功能去提供保護,將病毒特徵預先呈現給免疫系統作分析和準備,讓我們被相關病毒攻擊時,可以隨時迎戰,在病發前將病毒殲滅。

這些病毒特徵可從死去或弱化的病毒上得到,而新一代疫苗是以病毒的基因,令身體細胞製造這些病毒特徵。疫苗本身基本上都是沒有致病性的。

以下將詳細解釋上述3款新冠病毒疫苗的作用原理,以及可能引起的副作用。

中國科興疫苗採用的滅活病毒技術,是傳統的疫苗製作方法。研究員利用非洲綠猴腎細胞作為病毒工廠,把從病人身上分離出的新冠病毒株,在實驗室大量繁殖,然後用有機化合物將病毒處理,保持其外層的棘蛋白(又稱S蛋白)和其他組成部分的完整性,但同時使它失去複製能力,這就是「滅活」的意思。

滅活技術相對成熟 較易執行

可是,失去活性的病毒難以引起免疫系統的興趣,於是疫苗會混入含鋁質的免疫佐劑,以刺激我們的免疫系統,令我們對目標病毒產生免疫能力。

滅活技術是相對成熟和容易執行的疫苗製造技術,但由於過程中需要處理大量活性的新冠病毒,因此嚴謹的實驗室管理是非常重要的。滅活的效率也需要嚴格控制,以免有漏網之活性病毒令疫苗接種者不幸染疫。另外,雖然在合理使用的情況下,含鋁質的佐劑一般不會對人體造成明顯傷害,但仍然有部分人存有憂慮,擔心它可能引發的不良反應,尤其是對神經系統的副作用。

中國復星醫藥/德國BioNTech的信使核糖核酸(mRNA)疫苗屬於新一代疫苗,科學家先將新冠病毒棘蛋白的RNA逆轉錄成去氧核糖核酸(DNA),再用儀器按DNA的基因序列,大量轉錄成相應的mRNA。當mRNA疫苗進入我們的細胞,就會開始繙譯(將mRNA的序列轉換成蛋白質)成病毒棘蛋白。這些棘蛋白部分會出現在人體細胞的表面,或是在細胞凋亡時被釋放,外露的棘蛋白就會刺激我們的免疫反應。

因為病毒棘蛋白是由疫苗接種者本身的細胞製造,所以免疫系統誤以為細胞真的被病毒感染而被激活,過程中毋須佐劑協助,而且我們的身體有天然的酶去降解mRNA,最後mRNA疫苗會消失得不留痕迹。

mRNA疫苗不含病毒 風險不太大

不過mRNA很脆弱,用作疫苗的mRNA會被保護在脂質納米粒中,並須以極低溫儲存(-70℃),增加了疫苗運送的難度,也令一些未能提供低溫儲存環境的發展中國家卻步。mRNA疫苗可能引起的副作用與其他疫苗相若,包括輕微的局部性皮膚紅腫和刺痛、發燒、肌肉疼痛,以及疲倦等症狀;而由於此疫苗不含病毒,因此不會造成太大的風險。

英國牛津/阿斯利康藥廠的病毒載體疫苗,亦屬新一代疫苗。病毒載體就像一個將貨物安全地送達目的地的貨櫃,這款疫苗所用的「貨櫃」,是改良過的黑猩猩腺病毒,而內裏的「貨物」就是從新冠病毒棘蛋白的RNA逆轉錄而來的DNA。

當病毒載體進入人體後,加載在裏面的病毒DNA會進入細胞核內,在那裏被轉錄成mRNA,再繙譯成新冠病毒的棘蛋白。

病毒載體DNA較穩定 更易處理

跟復星醫藥/BioNTech的mRNA疫苗一樣,外露的棘蛋白會刺激我們的免疫反應,也不需要佐劑;不同的是,留在細胞核內的DNA不容易被降解。另外,以病毒為載體的DNA比較穩定,疫苗的儲存温度只需2℃至8℃,令運送和使用過程更容易處理,副作用也跟mRNA疫苗差不多,常見的包括注射部位觸痛、疲倦、頭痛、肌肉痛和發燒。

值得留意的是,3種疫苗都是靠收集到的病毒作基礎,令我們身體對其表面的棘蛋白產生免疫作用,當病毒表面的棘蛋白出現變異,現時的疫苗有機會未能全面保護我們。而以上述3類疫苗來說,mRNA疫苗的製造過程最為直接和快捷,也是今次新冠疫苗競賽中最早進入臨床階段的一員。

根據世界衞生組織資料顯示,至2021年1月26日,進入臨床試驗的新冠疫苗有63種,另外有173種疫苗在進行臨床前開發,當中除了本文介紹的3類疫苗外,還有傳統的蛋白質亞基(Protein subunit)疫苗,以及加入抗原呈遞細胞的混合疫苗。相信未來疫苗的發展將越趨成熟,很快便可以製造更全面更有效的疫苗去保障我們的健康。

香港採購的3種疫苗都是靠收集到的病毒作基礎,令我們身體對其表面的棘蛋白產生免疫作用。(新華社資料圖片)

撰文 : 梁嘉華 香港科技大學生命科學部講師

欄名 : 評論

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