末期癌症病人新希望 拆解免疫治療迷思

副刊版 2021/05/27

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談及癌症,化療、電療或標靶治療等像是唯一的對抗方案,惟許多人一聽到這些療法,就被嘔吐、脫髮、四肢乏力等嚴重副作用嚇怕。其實隨着醫學進步,現時不但有藥物可紓緩治療方案的副作用至一定程度,更有新的免疫治療方案,可有效延長病人存活期,相對輕微的副作用亦能改善病人的生活質素。到底免疫治療是甚麼?原理為何?哪些人合用?由醫生一一拆解。

香港防癌會於今年3月舉行一項有關「本港癌症患者對免疫治療的認知」的調查,電話訪問近60位曾使用免疫治療的癌症患者、康復者或其照顧者,當中超過8成為3至4期的癌症病人。調查發現,當面對癌症擴散時,不少患者認為治療只屬「吊命」方案、成效不大,更有近半數被訪者認為即使接受治療,也預計身體狀況會愈來愈差。

盡管有免疫治療這種新方案,近9成人表示擔心藥費負擔重,另有部分人則憂慮藥物會出現嚴重的副作用,覺得藥物太新,治療可能無效或加劇惡化速度,同時也怕做「白老鼠」。在缺乏了解、種種憂慮之下,即使有醫生建議,病人也未必會即時開始使用此治療方案。

病人憂療效低及副作用大

縱使選用免疫治療前存有不少憂慮,但使用過後,病人身體狀況則有明顯改善。參與調查的患者表示,不少癌症症狀如體弱消瘦、呼吸困難、氣喘等都明顯減少,較明顯的副作用只得皮疹或皮膚搔癢。近8成人指副作用比想像中輕微,也覺得療效比預期中好,6成人經檢查後更發現體內腫癌有縮小,或體內的癌細胞數量下降。療法改善病情和病人的生活質素,他們恢復食慾、能活動,痛症也減少。

香港大學內科學系臨床助理教授趙頴欣醫生指,香港的癌症病人普遍對免疫治療存有3大迷思:認為藥物好新、覺得自己是白老鼠、懷疑免疫治療的成效。在種種疑慮的影響下,病人有機會延誤治療黃金期,錯過最適切的治療時間和方法。她提醒,釐清對治療方案的誤解、加強認知,有助病人了解和選擇療法。「其實免疫治療早在2011年已獲FDA(美國食品及藥物管理局)批核,而免疫治療5年前已於香港臨床應用,香港的醫護人員已累積應用經驗。臨床研究顯示,經免疫治療後,部分患者的病情能完全緩解,也可延長其存活期,大部分病人的生活質素亦未有受到副作用嚴重影響。有研究更發現,大部分免疫相關的副作用,此療法的緩解比率為70%或以上。」

有別於化療、電療的副作用如嘔吐、食慾不振或身體虛弱,免疫治療常見的副作用為皮膚痕癢、疲累等等,部分人可能有輕微腹瀉。趙醫生亦提醒,副作用因治療方案、病人身體狀況而有不同反應,建議病人若出現任何輕微徵狀,也應該及早通知醫護人員,以便處理。

免疫治療助辨識癌細胞 逐一消滅

早期癌症多以手術形式處理,以移除癌細胞。但癌症相對複雜、變化亦多,再加上人體不同基因突變的情況下,同一款藥物也未必適用於所有患者身上。而基因突變更可造成抗藥性,增添治療難度。免疫治療則以「重啟病人的免疫系統」為治療方針,透過此方案重啟人體的免疫系統的「辨識」能力,以識別並對抗癌細胞。「癌症病人體內的癌細胞得以生存,並不受控地生長,原因為免疫系統未能辨別癌細胞為入侵者。免疫治療就像『撻』返着免疫系統。」趙醫生解釋。

近年常用的免疫治療分為CTLA-4抑制劑和PD-1抑制劑兩種,前者可增加免疫細胞的數量、建立免疫記憶以延長治療效果,後者則可重啟身體免疫系統,從而認得出癌細胞。兩者相輔相成,可分開單獨使用,亦可同時使用。「使用單或雙免疫治療組合方案,好視乎病人的適應力、腫瘤類型,醫生亦會參考臨床研究結果,再與病人溝通。」

於臨床應用上,免疫治療可配搭其他化療、標靶治療一同使用,視乎病人的情況而定。現時香港已批核的免疫治療,可應用於多種癌症,包括最常見的3大癌症「殺手」:肺癌、大腸癌和乳癌。

成晚期癌症病人新希望

雖然化療、電療等方案沿用已久,但也並非對每一種癌症都有明顯功效,而免疫治療這種新方案,正正能補足這個缺口。「解決了好多以前使用化療,或標靶藥都無法處理的腫瘤。如黑色素瘤或腎癌的病人,其實傳統化療作用不大,免疫療法的出現,改變了我們的治療方式。」同時間,也讓這類病人有藥可醫,控制着病情。

如有73歲的男患者,兩年前出現血尿、食慾不振、體重下降的徵兆,經掃瞄後發現左腎的腫瘤延伸至大靜脈,並已轉移至胸腔和兩邊肺部,淋巴都有擴散,屬第四期腎癌,需做手術切除左腎。病人同年開展雙免疫治療後,情況漸趨穩定,今年掃瞄後亦發現沒有活躍的癌細胞,體重更由60公斤回升至74公斤。另有55歲的大腸癌及黑色素瘤患者,兩年前確診第三期大腸癌,經手術和化療後,同年年底又嚴重貧血,出現氣喘和咳血的情況,源頭為肺部出血,若惡化有機會浸肺窒息而死。檢查後發現,病因為皮膚癌黑色素瘤,已擴散至肺部。去年初開始免疫治療後,血色素逐漸回復正常,病情也變得穩定,至今已超過一年。

作者:許諾

責任編輯:周美好

拆解免疫治療迷思(iStock)

香港大學內科學系臨床助理教授趙頴欣醫生指許多臨床研究顯示,愈早使用免疫治療,效果愈佳。因趁免疫系統仍然強壯時使用,有病人的病徵更能完全緩解。(程志遠攝)

免疫治療以「重啟病人的免疫系統」為治療方針,以免疫系統識別並對抗癌細胞。(iStock)

香港防癌會總幹事陳廣慧指,防癌會有助醫計劃,以資助癌症患者使用非安全網下的自費藥物,減輕其經濟負擔,並提供最適切的治療方案。(程志遠攝)

若病人出現感染,或本身有自體免疫問題如紅斑狼瘡,要特別小心。曾有此類病人使用免疫治療同時加劇病情,故未必適合此治療方案。(iStock)

免疫治療的常見副作用為皮膚痕癢和易累等等。(iStock)

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