冰存萬年蟲

副刊版 2021/06/24

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二○○○年,我們遇上千年蟲;二十年後,竟遇上萬年蟲,前者不是真蟲,後者才是。

今年六月號《Current Biology》,報道亞聯科學家在西伯利亞東北部Alazeya River附近,深約三點五米的土壤中找到冰封多年的蛭形輪蟲(Bdelloid Rotifer),以碳十四作計算,這批小蟲年紀約二萬四千歲,找到冰封萬年並不算奇,最特別是牠們能復活甚至生殖。科學家把牠們慢速解凍,其中部分竟然在顯微鏡下活起來,由於此蟲能單性生殖(Asexual Reproduction),故此,科學家相信牠們仍具有生殖能力。試想像,牠們數萬年前在冰河中沉睡,一覺醒來竟已身在溫暖的顯微鏡下,那種心情(假如牠們有情感的話)是何等滋味。

科幻小說的情節,早已說到以冷藏方法保存身軀盼望將來復活;現今也有美國公司售賣冰存服務(Cryopreservation),亦有富人願意花費大量金錢為所愛的人或寵物買這希望。惟以現今科學觀點,Cryopreservation仍是天方夜譚,人體細胞含大量水份,零下溫度時會因結晶而增加體積,繼而導致細胞膜爆破死亡,故此冰存後的身體只能保存外形,一旦解凍便只是一堆死細胞。

Bdelloid Rotifer長期生存在極冷環境,這多細胞生物擁有特別功能,只需降溫過程漫長,細胞水量結晶時不會破壞細胞膜,而這特別功能的奧秘便有待科學家考究。

破解萬年蟲的秘技,冰存人類便有望。

註:Shmakova et al Current Biology 31(11):712

撰文 : 莫樹錦

欄名 : 醫筆稱心

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