沁人心脾龍涎香 幾生修到才遇上?

評論‧世情 2021/11/19

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日前說到抹茶源自中國末茶,那麼抹香鯨這個中文名又有何出處?抹香鯨的頭部是海洋哺乳動物中最大的,身長可達20米、重數十噸,頭部可佔身體三分一,其學名是Physeter macrocephalus,macrocephalus在希臘文就解「大頭」。

在英文,抹香鯨叫Sperm whale,直譯是精液鯨,因為一頭抹香鯨頭部含有鯨腦油,或叫鯨蠟,是乳白色、滑滑的,以前的人不了解,見到它以為是抹香鯨精液,於是取名Spermaceti(-ceti解「鯨魚的」),抹香鯨英文Sperm whale由此而來。

抹香鯨並非「精蟲上腦」,一頭成年鯨的頭部可能含有1,000公升以上鯨腦油,科學家相信是幫助浮潛,透過暖化或冷卻鯨腦油,改變頭部在身體的比重,從而上浮與下潛。潛水時,用鼻孔吸入冰冷海水,快速冷卻原本被體溫融化的液態腦油,令腦油接近凝固,密度上升頭就重些,將頭朝下就可下潛;浮起時,則往頭部器官注入大量溫暖血液,使腦油融化成液態,減輕頭的比重,將頭朝上就上浮,大自然何等有趣啊。

鯨腦油以前是燈油蠟燭最佳材料,在煤氣燈和電燈到來之前,它們是頂級照明用具。來自黑暗深淵的抹香鯨,用身體照亮了人類那個時代,也將自己帶入絕境,受到捕獵。

19世紀中,英國為光照單位「燭光」(candlepower)給出的定義是:六分一磅抹香鯨腦油蠟燭,以每小時120格令(grain)速度燃燒時釋放出的光芒。這一單位幾經改進,成為今天國際單位制中7大基本單位之一的「坎德拉」(Candela),是拉丁語蠟燭之意,乃發光強度單位,符號cd,一支普通蠟燭發光強度大約為1cd。

再說抹香鯨,中文之所以如此稱呼,是因為另一物質,就是相信大家都聽過的龍涎香(Ambergris),源自古法語ambre gris,意思是灰色的琥珀。龍涎香來自抹香鯨消化系統,科學界相信是抹香鯨最愛的食物大烏賊或墨魚之嘴喙因無法消化,而在腸道形成外表灰黑的蠟狀物質,重量由幾十克至逾10公斤都有,更曾發現逾400公斤的。

化學組成上,龍涎香約25%至45%是一種稱作龍涎香醇的物質,造就其香,常被用作定香劑,提升其他香味。剛排出鯨身的龍涎香,因為沾有鯨糞而有臭味,其後會產生類似麝香的氣味,所以備受青睞,尤其古時各地王室貴族趨之若鶩。

被視為神祕的龍涎香,從阿拉伯引入西方,中國宋朝也有龍涎香進口,主要來自大食國,亦即今天阿拉伯地區。中世紀時期龍涎香已流行,據說在9世紀的伊斯蘭世界已屬貴重商品,用作薰香、藥材等;歐洲鼠疫期間,有錢人會在胸前佩戴香盒,裏面就裝有龍涎香等,用來辟味消毒。

百裏挑一 味如麝香備受青睞

不是每條抹香鯨體內都有龍涎香,專家估計只有大約1%,即100條抹香鯨中僅一條有,有人猜測是鯨魚生病產生的物質,但未能證實。鯨魚死亡後,或龍涎香被抹香鯨排出體外,在海面漂浮,接觸陽光空氣等後變黃、變硬,偶然被沖上沙灘,因此間中有新聞說在泰國、也門等海灘,有人無端端撿到。

不過,目前有紀錄的龍涎香,大多是18世紀人類開始商業捕鯨,在抹香鯨體內取得,由此決定了龍涎香的稀有及昂貴:不像珍珠,龍涎香無法靠人工培育,後來聲稱可取代龍涎香的化學合成物問世,但不少人覺得無法和真正龍涎香比。

人類對龍涎香的科學認識,至今依然匱乏,據報研究龍涎香進一步解開更多秘密的人不多,其中一大挑戰是難以獲得樣本,只能依賴偶爾有抹香鯨自然死亡,從身上取下小塊樣本。

在美國,抹香鯨被列為瀕危物種,根據《海洋哺乳動物保護法》等,禁止龍涎香交易;不過,聯合國《瀕危野生動植物種國際貿易公約》中,自然排洩的龍涎香不在公約範圍,歐盟、英國容許這類買賣,但叫價飄忽。

龍涎香是一種靠運氣、或許「幾世修來」才能得到的東西,意味市場價值高,常說一小塊也貴過黃金,據說近年每克逾300港元易手云云。多年來人們一直探尋這個世上最令人匪夷所思的東西之一,就像魔法,龍涎香的魅力在於無法解釋的神秘,中國甚至曾有文獻指,龍涎香是龍的唾液云云。

中國人有焚香之俗,視為名士生活標誌、雅事一椿,在裊裊輕煙中,妙趣叢生。名貴香材有四字真言:沉檀龍麝,即沉香、檀香、龍涎香、麝香,其中至為珍貴的,人說屬龍涎香。

今天濫捕抹香鯨已不多,市場龍涎香缺乏補充,一般人聞到龍涎香機會也不多,香水中多數為化合物。如果有天閣下在世界某個海邊散步,見到一舊貌似石頭、疑似龍涎香的大型屎狀物,不要腳步窒,不要逃逸,不要怕核突,拿走送去核實,若果證實,就得感謝佛!

抹香鯨名字的由來,是因為來自其消化系統內的龍涎香,剛排出鯨身時因沾有鯨糞而有臭味,其後會產生類似麝香的氣味,古時備受各地王室貴族青睞。

撰文 : 馮兆寧 資深媒體人

欄名 : 放晴

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