得益區塊鏈技術 元宇宙蓄勢待發

評論‧世情 2022/02/17

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2月初,元宇宙技術公司TerraZero Technologies宣布,接受非同質化代幣(Non-Fungible Token,NFT)的虛擬房地產作為抵押品,批核了全球首宗「元宇宙按揭貸款」(Metaverse Mortgage),支援客戶可以在乙太坊(Ethereum)區塊鏈的Decentraland平台上,購買虛擬房地產,令元宇宙再次進入全球公眾眼球,推高各方對其發展憧憬。

究竟元宇宙能否成為未來網絡世界產業的主角、會否帶來龐大的發展和投資機遇、會否徹底打破現實和虛擬世界的分界綫?這些問題確實很值得探討。

扼要來說,元宇宙通過虛擬實境(Virtual Reality,VR)平台,為用戶提供多種場景,可以在元宇宙搭建的虛擬世界中,實踐類似真實世界的生活,例如工作、遊戲、娛樂、學習、進行社交活動等。

熱播影視作品 屢見虛擬世界主題

其實元宇宙並非嶄新事物,虛擬現實世界的概念早已誕生,美國科幻小說家Neal Stephenson早於1992年出版的小說《雪崩》(Snow Crash)中第一次創造了Metaverse一詞。在書中所描寫的虛擬世界,用戶只要穿戴上一個虛擬的網絡身份Avatar,即可以馳騁於虛擬的世界之中。

自此之後,電影和電視節目中也反覆出現虛擬實境世界的主題,主要作品包括1999年美國荷里活科幻電影《廿一世紀殺人網絡》(The Matrix)、2016年開播的HBO電視劇《西部世界》(Westworld)、2018年上映電影的《挑戰者1號》(Ready Player One)、去年的電影《爆機自由仁》(Free Guy)等。這些熱播影視作品不斷令觀眾打開腦洞,憧憬虛擬世界或元宇宙的未來。

至於商業世界使用元宇宙這個名詞,則至少可追溯至2003年。當年科技公司Linden Lab開發了遊戲程式「第二人生」(Second Life),玩家登錄後通過3D介面,可以進入一個虛擬世界,從事虛擬活動和交流,當年其開發的場景包括工作、金錢交易、物業買賣,已建立商機勃勃的虛擬世界經濟。

自此以後,主流媒體如《金融時報》和《華爾街日報》等也大幅報道了有關「第二人生」和元宇宙的消息,大家也正式使用了元宇宙這個名詞,甚至連當年的學術圈也加入潮流:筆者當時正在攻讀博士學位,記得已嘗試過在「第二人生」的虛擬世界裏參加學術交流會議。

「第二人生」創潮流 搶佔先機

上世紀90年代開始,大家玩的綫上多用戶電子遊戲(MUD),其實已為玩家創造了「虛擬世界」,只不過並非在3D介面上進行;到了2005至2006年左右,上文提到的「第二人生」吸納了眾多用戶,當中不乏每天在綫上超過8小時的人,在「第二人生」裏工作、遊戲、社交等。

一些跨國大企業例如IBM、通用汽車(General Motors)、豐田(Toyota)、百貨公司Sears等,也先後在「第二人生」的世界購買了虛擬土地,IBM買入的地段叫IBM Land、General Motors則叫Motorati Island;寶馬(BMW)同樣也買了虛擬土地,在「第二人生」世界裏進行品牌促銷,大賣廣告。此番情景,與目前在元宇宙上的土地買賣交易何其類似,可見元宇宙絕非近幾年才出現的嶄新事物。

而「第二人生」雖然搶佔了虛擬世界或元宇宙的商業先機,但自2003年面世至今,並無巨大發展變化,其客戶業務也沒有持續增長,迄今仍維持在百萬左右;那何以元宇宙近年突然間聲名大噪,大小企業都爭相開拓元宇宙業務?筆者想,主要原因是近年區塊鏈的應用、NFT的冒起、以及人工智慧(AI)的發展。

究竟20年前誕生的「第二人生」,與當前的元宇宙有甚麼區別?其中最大的不同,是「第二人生」這個虛擬世界由Linden Lab獨家控制,用戶所購入和擁有的物品,都是託附在其資料庫之內。若有朝一日Linden Lab把你的客戶資格取消,你便不能夠再進入這個虛擬世界,在裏面擁有的財產也可能被一筆勾銷。

「去中心化」基礎 保障元宇宙用戶

如今設置在區塊鏈上的元宇宙,則是建基在「去中心化」基礎之上,用戶的「虛擬人」身份可以嵌入到區塊鏈之中,故此沒有一家經營元宇宙業務的公司可隨意取消任何人的登入帳戶,令其在此虛擬世界「消失」;同樣,用戶在元宇宙平台中購入和擁有的物品,也是附託在區塊鏈之上,元宇宙的運營公司不可以奪取或竄改玩家帳戶的私有物;更有甚者,隨着區塊鏈跨鏈技術成熟,用戶在一個元宇宙中擁有的NFT物品(如虛擬金錢,衣服,武器等),也可以轉至另一個元宇宙虛擬空間中繼續使用。

相比起由一家公司控制的遊戲或虛擬場景,用戶取得或擁有的物品不能輕鬆轉至另一家公司控制的平台中使用,元宇宙有區塊鏈的技術承托,其發展和商機讓人產生了無窮遐想和發揮空間,上至頂尖互聯網機構、下至普通大眾,均對元宇宙寄予無限厚望。可以說,元宇宙在區塊鏈技術的承托下,大有蓄勢待發、一展宏圖之勢。

AI長足發展 VR吸引力大增

除了區塊鏈,當前的元宇宙概念中也添加了AI元素,AI 20年來的長足發展,不僅演算法技術不斷精進,算力也以幾何級數增長。

筆者記得20多年前,大家玩的虛擬電子遊戲質量很差,圖像解析度低,離「置身其中」的真實感很遠,而且按動一下鍵盤或移動一下滑鼠,可能要幾秒鐘後才見反應;但如今虛擬現實技術集合了電腦圖形學、模擬技術、人工智慧技術、多媒體技術等,摸擬人的視覺、聽覺及觸覺等感官,讓人有身臨其境的逼真感,吸引力大增。無怪乎近年大家對元宇宙另眼相看,更多人有進入元宇宙的興趣,討論熱度沖天。

在工作方面,如今Meta、微軟等大企業都開始提供元宇宙的場景或VR產品,期待大家在其提供的虛擬世界中工作,特別是疫情開始後,不少人已習慣了使用Zoom舉行會議,但目前的綫上會議仍未能提供身歷其境的感受,比如大家只能輪流發言、很難觀察到其他聽眾的反應,更無法當場體會身體語言;但若能夠利用虛擬實境技術,得到類似真實互動的效果,無疑可以提高工作效率,並改變傳統工作模式,把工作帶入一個新境界。

遊戲方面,從過去的文字遊戲、2D圖像遊戲、3D圖像遊戲,到目前的虛擬實境遊戲,只要軟硬件配合,虛擬的模擬做到天衣無縫,自然可以吸引更多人嘗試,樂在其中,社交方面更不用說了。

此外,在教育和培訓方面,例如企業要對新入職員工進行培訓,過程中可能對員工、機器和其他人有危險,便可以透過虛擬實境技術,設計出模擬度十足的作業環境。

當然,這個並非新鮮概念,例如飛機師的初始培訓,就可以在室內的模擬駕駛機艙進行;但虛擬實境技術的應用,相信可以更全面、更模擬,而且所覆蓋的培訓範圍可以提供更多新的可能,與過去的固有方法不可同日而語。這些都是元宇宙帶來新的商機,並可能徹底改變人類的工作、玩樂和社交活動的行為模式!

如今Meta、微軟等大企業,都開始提供元宇宙場景或VR產品。(中央社資料圖片)

撰文 : 黃昊 科大商學院副院長、會計學系副教授

欄名 : 評論‧世情

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