BBC:仿生眼技術 助視障者 重見光明

副刊版 2022/02/24

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眼睛被稱為人體照相機,讓我們看到影像外,也是提供視覺景深、控制身體平衡的重要器官,視障人士失去視力,箇中面對的困難可以想像。

科學家、醫學界不斷尋求讓視障者重拾光明的方法,英國廣播公司BBC引述澳洲一項最新鮮熱辣的研究,為失明者植入人工仿生眼,目前已進入動物實驗階段。

這視力裝置名為「鳳凰99」(Phoenix 99)仿生眼,由澳洲悉尼大學和新南威爾士大學的研究人員共同研究。

去年,研究人員為一小群澳洲羊進行外科手術,在牠們的視網膜後植入「鳳凰99」,為期3個月。這人工仿生眼設計是將芯片安裝在視網膜上,以無綫技術連接到配置在眼鏡上的小鏡頭,通過刺激使用者的視網膜而工作。視網膜是眼睛後面的一層光敏層細胞,它把光轉換成電子訊號,通過視神經發送到大腦,最後形成我們所能看到的圖像。

自動「避開」缺陷視神經

「鳳凰99」可以避開那些有缺陷的視網膜神經細胞(視網膜神經細胞有上億),並「刺激」那些仍有功能的細胞。

研究人員從實驗羊進行測試,目的是想觀察該裝置會否引起任何不良身體反應。結果顯示,羊對「鳳凰99」的耐受度良好,研究團隊已經提出人體試驗申請。悉尼大學生物工程學院的生物醫學工程師Samuel Eggenberger表示,人工仿生眼設備的周圍組織沒有出現意外反應,因此預期它可保持多年。

根據世界衛生組織的數據,全世界至少有22億人受到不同形式的視力障礙,從輕度視力受損到完全失明。世衛指從生產力損失而言,它對全球經濟所造成的損失每年高達250億美元。

各地研發仿生眼

利用仿生眼幫助治療失明仍處於起步階段,全球約有350多人已安裝了由美國公司Argus II設計的「第二視力」(Second Sight)仿生眼。這與「鳳凰99」仿生眼的原理相同,首次安裝在患者身上是在2011年。

「第二視力」目前正在研製一種新產品叫「獵戶座」(Orion),它是大腦植入裝置。該公司目標期望新產品能治療幾乎所有形式的嚴重失明,目前尚在早期臨床階段。其他仿生眼系統包括由法國公司Pixium Vision開發的Prima裝置;另外是澳洲團隊「仿生視覺技術」研究的仿生眼系統。

惟目前仿生眼技術仍處於初級階段,技術只能讓患者感知光和影,以及某種程度上的形狀,但科學家對此感到樂觀,生物技術公司會繼續尋找新方法幫助喪失視覺的人恢復視力。

視力輔助工具發展

人工仿生眼仍埋首研發中,治療及預防失明仍是重要一環。檢測和診斷視覺受損的技術不斷推陳出新,現在已有先進、容易使用、可靠的診斷工具,例如可以迅速對眼睛內部不同結構進行多次掃描,然後以更高分辨率對其進行檢測。人工智能AI還能對此做出判斷,在某些情況下,比有經驗的臨床醫生,做出更快和更可靠的判斷。

美國田納西孟菲斯南方視光學院副教授Dr Karen Squier指出,視力輔助工具發展一日千里,例如手機中的語音功能,用戶可以通過該功能了解畫面的語音描述,從電池還剩餘幾多、誰人來電,以及手指觸摸的應用程序等都有。而一些App,更可利用智能手機的鏡頭來辨別人和物體,並用語音描述。它還可以「嘟」QR Code然後告訴你是甚麼物品,或者大聲讀出手寫筆迹。

「那可能是最讓人們感到興奮的技術,因為它可以做許多不同的事情,只是用了手機中已有的相機和應用軟件就能做到,最重要是,很容易學會如何使用。」

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視障人士App

目前已有不同手機應用程式為視障人士提供日常生活輔助,包括:

1.探路者(測試版)Android應用程式

是一個為視障人士而設的定位和導航的手機程式,目的是希望可以使他們無障礙地暢遊地方。透過定位的功能,使用者可以查詢身處地方的詳細文字和聲音描述,知道自己身在何處和附近所有的設施。亦可以使用導航功能查找導航路綫,在導航系統的引導下,沿着每個中途點移動,最後成功到達終點。此程式亦可以找出使用者身處位置最近的港鐵站,並引導他到達港鐵站,坐地鐵到不同地區。

2.iYomube文字辨識軟件新增即時文字辨識功能

由Amedia公司開發的App,在最新版本中加入了即時的文字辨識功能。用戶將iPhone的鏡頭對着有文字的物品,毋須拍照便即能聽到辨識結果,如能辨識街道上的指示牌。

3.Be My Eyes App 義工協助視障者

由丹麥視障機構所開發的iOS應用程式,方便視障用戶透過視像對話的方式請求義工協助。安裝這個應用程式後,視障用者或義工均需要完成登記程序,當有協助請求時,義工會收到通知,使用時間在上午7時至晚上10時。在視像通話結束後,視障用戶和義工都能對此次幫助進行評分或報告,避免對此服務濫用。

4.Optelec放大程式

是iOS上的放大程式,利用設備上的鏡頭,用戶可以放大要閱讀的文件、圖片,最高達6倍。程式並提供反白功能和大按鈕,以方便操作。

作者、責任編輯:周美好

(iStock)

土耳其人Dilek Umran Ozturk(右二)在2015年安裝了美國的仿生眼,讓她能第一次看見人影。(相片來源:doktorlarsitesi.net)

智能手機技術的躍進,大大幫助了視力受損的人。(iStock)

許多應用程式系統,可以讓人使用智能手機與盲人或視障者交談。(iStock)

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