T細胞大義滅親 染疫不致重症纏身

評論‧世情 2022/03/02

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昨天說到有些新冠確診者只出現輕微徵狀,在家吃Panadol之類痊癒,有的人卻重症甚至死亡。影響症狀發展有許多因素,包括年紀、個人病史、有否長期病患之類,而身體免疫機制亦有可能害死自己(可參考昨文)。簡單來比喻,是一些患者出現基因變異之類,影響免疫功能,部分負責傳令的細胞因子變異,亂傳軍令,令免疫細胞大軍失控倒戈,侵害患者身體多種器官,出現各種重症。

然而,有另一種細胞叫T細胞,是「忠心的特種兵」,堅持殲敵,盡量令我們不致得重症。T細胞對我們日後還要打多少針疫苗、是否每隔一段時間就要打,也有關係。

我們人人打新冠疫苗,打了針,感覺就安心,安心出行、安心見人。我日前提到,當局亦指出,今天香港主流病毒變種是Omicron BA.2,已非本來的BA.1,BA.2傳染力勁很多,對一般健康者,依然如BA.1般少造成重症,但老人家及未打針者就難講。

政府前天表示,已接種疫苗死亡率為0.03%,未完成接種死亡率則是0.27%,又提到已打兩針、年逾80歲或以上長者死亡率為0.27%,未完成接種的長者死亡率則為4.34%,可見已打針的死亡率可降93%,打針對預防重症及死亡有明顯效果,尤其長者。

特區政府繼續谷針,不過外國有研究指,BA.2的抗疫苗能力有增加趨勢,即是說打了針,人體產生的抗體未必足夠應付它;同樣道理,以前感染過新冠、已經有抗體的人,亦會再受到BA.2感染而發病,不知道將來會否發展到我們的抗體不夠BA.2打,加上打針一段時間如數月後抗體流失,打針是否依然有效?

科學家告訴我們不必擔心,有「特種兵」T細胞。一直以來,大家只留意打針就有抗體保護力,但事實上中和抗體只是免疫系統的初階反應,真正使我們免於重症、不致死亡的,是其他一些細胞對病毒的反應、決勝行徑。人體免疫保護存在多個層面,免疫系統有其他部分,我們不單靠抗體免疫。

當一個人新冠確診,免疫系統會採取行動,產生抗體和T細胞,以便清除感染,可以用「第一道防綫兵」來比喻抗體,T細胞們則屬於「第二道防綫」。疫苗產生的抗體,靠認出新冠病毒表面的刺突蛋白,阻斷其與人體細胞連接,即阻礙病毒進入人體細胞,從而防止病發。

第二道防綫 殺染疫細胞減輕病情

但當病毒突破防綫,人體細胞受感染,第二道防綫就出動。屬於白血球之一的T細胞,再具體一點尤其是CD8+T細胞,作為「特種兵殺手細胞」,職責就是「殺殺殺」,透過釋放酵素等裂解受病毒感染的人體細胞,殺死那些受感染的細胞,即是「大義滅親」,哪個細胞被病毒入侵就殺無赦,如此便能阻止病毒蔓延導致重症,將病毒對人的損害降到最低;T細胞亦很精靈,不受Omicron的突變蠱惑,依然認得出目標。

T細胞「特種兵」如此有用,如何招兵買馬?第一,你本身已經有,當你以前感染過普通感冒的冠狀病毒,身體內已經有T細胞,在免疫戰爭結束後,部分T細胞會分化成記憶T細胞儲存體內,它們是有記憶的,有研究還稱可能有數十年記憶,可能厲害過你的大腦記憶;當它們下次面對同樣抗原,例如同屬冠狀病毒一種的新冠時,就能啟動免疫反應,又去殺敵。

本港近日有多名染疫兒童不幸死亡,其中的可能原因是,過去兩年本港學童極少回校上課、出街也少,感染一般流感機會就少,體內免疫系統未接受足夠「軍訓」,身體也欠缺記憶T細胞,感染新冠就較易引發重症。

T細胞另一招兵方式,是打疫苗。美國研究指出,現有幾款主要新冠疫苗,已可促使人體製造有效、持久的T細胞,以對抗Omicron和較大機會致重症的Delta,雖然T細胞不能防止感染,但作為「特種兵」殺敵,可以防止重症。簡單來說,即是打了疫苗後,盡管抗體反應或會被Omicron削弱、頂不住,還有T細胞仍能起作用,在避免重症上填補抗體的缺失。

其實人體免疫還有更多防綫,還有B細胞有其他作用,這兒就不說得太複雜。打疫苗後時間愈久,抗體濃度會下降,但B細胞、記憶T細胞仍在,能立即反應,抵抗病毒。只要打齊針,在香港是指打埋第三針加強劑,就可顯著增強T細胞對付Omicron的能力。

在這裏歸納一下,本港科技大學和墨爾本大學共同進行、今年初公布的研究亦顯示,盡管Omicron較其他變種含有更多突變基因,但透過接種疫苗及加強針,或經感染冠狀病毒後產生的T細胞免疫屏障,能繼續提供保護,清除被新冠感染的人體細胞,並促進免疫反應,預防重症。

疫苗有效讓人類避免病毒造成重症,幫助我們恢復正常生活,但到底要打多少針、多久打一次?愈來愈多科學研究將注意力從抗體轉移到T細胞,因為T細胞壽命比人體抗體可能長很多。人類目前接種的疫苗如何更好預防重症?搞清楚這個問題,會對日後新疫苗研發和接種策略起決定性影響,而T細胞作為免疫反應核心角色,更值得深入解析。

如果T細胞的效用得到進一步科學證實,得到各地政府認可,那麼我們可能不需要再打第四針,就算要打或許在多年之後?在推廣疫苗接種的同時,理解重症患者病發機制,對研發新冠藥物降低死亡率,意義亦重大;至於當下,大家先打齊針,還是比較安心。

當人感染新冠病毒,抗體阻止病毒進入人體細胞,防止病發,但當病毒突破防綫,作為「第二道防綫」的T細胞就出動,殺死受感染的人體細胞,阻止病毒蔓延而導致重症。

撰文 : 馮兆寧 資深媒體人

欄名 : 放晴

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