螞蟻工團

副刊版 2022/04/22

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癌細胞有異於正常細胞,除基因突變外,還有加強新陳代謝(Metabolism),故此會散發出有異正常細胞的化學物質,此類物質種類可能有揮發性,因而在人體分泌物出現,科學上稱之為Volatile Organic Compounds(簡稱VOCs,中譯:揮發性有機化合物)。

若能追尋VOCs,便有機會追尋癌細胞存在,為此,科學家曾投入大量研究工作,例如有以色列研究員分析口氣,用以篩選早期肺癌,早期結果尚算可以;也有研究員訓練犬隻透過小便分辨出膀胱癌患者。

新招層出不窮,這次科學家竟用上螞蟻,那些又便宜又方便的螞蟻。這屬初期研究,Piqueret et al(見註)訓練螞蟻利用其極強嗅覺(天生覓食本錢),也是基本自然反應,研究員以白糖作引誘,螞蟻走近有VOCs的癌細胞時,便得到白糖作回報。經過訓練後便可參加測試,共有三十六隻經多次訓練的螞蟻工團,一端是癌細胞,另一端是清水,螞蟻工團明顯花大部分時間在癌細胞附近徘徊。再進一步研究,不同螞蟻受訓接觸兩組不同癌細胞株,發現受訓A類癌細胞螞蟻不會向B類癌細胞作出反應,受訓B類的也不會向A類細胞作反應,十分精準。

聽來有點匪夷所思,用螞蟻找出癌細胞,當然離臨床使用還有很大距離,但若成功,毋須腸鏡、膀胱鏡,只要螞蟻工團在大小便走一轉,便可能找到癌細胞所在,可省時也省力。

註:Piqueret et al, iScience. Volume 25, Issue 3, 18 March 2022

撰文 : 莫樹錦

欄名 : 醫筆稱心

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2022/11/17
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